Русское искусство и архитектура, от икон и луковичных глав до супрематизма и сталинского барокко, кажутся многим посетителям России довольно сбивающим с толку набором экзотических форм и чуждых ощущений. Без чувства богатой традиции русской культуры оценка огромного художественного богатства страны становится игрой в исторический анекдот «церковь, где такой-то укрылся от как-его-там» или бессмысленным коллекция эстетических безделушек «Мне больше всего нравятся голубые купола». На самом деле русское искусство и архитектура далеко не так сложны для понимания, как думают многие, и даже немного зная о том, почему они так выглядят и что они означают, оживает культура и личность всей страны.
Иконы
Традиция иконописи была унаследована русскими из Византии, где она зародилась как ответвление мозаичной и фресковой традиции ранневизантийских храмов. В течение 8-го и 9-го веков споры об иконоборчестве в православной церкви поставили под сомнение, были ли религиозные изображения законной практикой или кощунственным идолопоклонством. Хотя использование изображений и не было запрещено, оно привело к глубокому пониманию разницы между искусством, предназначенным для изображения реальности, и искусством, предназначенным для духовного созерцания. Это различие является одной из причин того, что художественный стиль икон может казаться таким неизменным. Определенные виды баланса и гармонии утвердились как отражение божественного, и как таковые они требовали тщательного воспроизведения и тонкой утонченности, а не поразительной новизны. Хотя эта философия привела к сравнительно медленной эволюции стиля, иконопись значительно эволюционировала на протяжении веков. В частности, в XIV веке иконопись в России приобрела гораздо большую степень субъективности и личного выражения. Наиболее заметной фигурой в этом изменении был Андрей Рублев, работы которого можно увидеть как в Третьяковской галерее в Москве, так и в Русском музее в Санкт-Петербурге.

В отличие от живописной традиции, к которой привыкли жители Запада, русская иконописная традиция не связана с изображением физического пространства или внешнего вида. Иконы это изображения, предназначенные для помощи в созерцательной молитве, и в этом смысле они больше связаны с передачей медитативной гармонии, чем с созданием реалистичной сцены. Вместо того, чтобы оценивать фигуру на значке, оценивая уровень ее искажения, взгляните на то, как расположены и сбалансированы линии, составляющие фигуру, как они перемещают ваш взгляд. Если вы чувствуете, что цифры немного навязчивы, это хорошо. Они были нарисованы не для того, чтобы быть очаровательными, а для того, чтобы вдохновлять на размышления и самоанализ. Если вы чувствуете, что должны стоять и ценить каждую иконку, которую видите, вам не понравится ни одна из них.

Лучшие коллекции икон находятся в Третьяковской галерее и Русском музее, хотя, конечно, многие русские церкви сохранили или восстановили свои традиционные произведения.
Великий Эксперимент
Растущее влияние европейской культуры в России в 17-18 веках приблизило русское искусство к знакомым традициям западной живописи. Только в конце 19 века возникла следующая крупная совокупность уникальных русских художественных стилей, развившаяся вместе с либеральными силами социальных реформ. Это современное движение приняло множество различных направлений почти с самого начала, и было бы невозможно описать их все. Однако даже самое общее знакомство с их общими идеями и интересами делает их работу гораздо более доступной.

С самого начала движение современного искусства было связано с разрывом с классической традицией и созданием нового вида искусства, тесно связанного с повседневной жизнью русского общества. Возродился интерес к традиционным русским видам искусства, в том числе и к декоративно-прикладному искусству, и, конечно же, к иконописи. Благодаря декоративно-прикладному искусству он получил представление о силе абстрактных геометрических узоров: линии, формы и цвет использовались для создания ритмов и энергичных форм, а не обязательно для изображения объектов или реальных пространств. Пересмотр иконописи заставил художников лучше осознать силу плоской двухмерной визуальной перспективы. Другими словами, они поняли, что могут обращаться с холстом.

С конца девятнадцатого века и примерно до 1910 года движение современного искусства по-прежнему больше всего интересовало традиционные аспекты русской жизни религия и деревенская жизнь имели такое же влияние, как и жизнь больших городов. По мере того как силы социальных реформ становились все более тесно связаны с растущим населением промышленных рабочих, российские художники-авангардисты все чаще обращались за вдохновением к фабрике и бешеному ритму городской жизни. Яркие цвета, упрощенные и резко угловатые формы, акцент на освободительной энергии современного мира стали основой для новых и все более абстрактных композиций. Кубофутуризм, лучизм и супрематизм были наиболее важными из стилей и школ, возникших в это время. Среди их самых выдающихся художников были Казимир Малевич,

После революции 1917 года русский авангард перешел на службу новому большевистскому режиму. Казалось, это обещало как раз своего рода прорыв в новый мир и сметание старого, к чему они стремились в искусстве в течение многих лет. Они выпускали политические плакаты, устраивали уличные представления и ярмарки и, в первую очередь, оформляли большие общественные места страны для празднования годовщины Революции. Подхваченные акцентом нового режима на важности промышленной мощи, они начали привносить в композицию ощущение рациональности и технологической направленности промышленной работы и дизайна. Конструктивизм, как известен этот стиль, продолжал развиваться до конца 1920-х годов, когда консерватизм сталинского государства отказался от авангарда в пользу советского реализма. Многие выдающиеся художники ранних школ играли центральную роль в конструктивизме, особенно Татлин. Среди других известных художников конструктивистского движения Александр Родченко, Варвара Степанова и Любовь Попова.

Отвергнутый сталинским правительством и забытый на Западе, русский авангард лишь недавно получил заслуженное внимание. Русский музей в Санкт-Петербурге обладает самой прекрасной коллекцией своих произведений.
Архитектура
На протяжении большей части своей истории русская архитектура была преимущественно религиозной. Церкви на протяжении веков были единственными зданиями, построенными из камня, и сегодня они являются почти единственными зданиями, оставшимися от его древнего прошлого. Основные элементы русского церковного убранства возникли довольно рано, примерно в XI веке. План в целом напоминает греческий крест (все четыре плеча равны), а стены высокие и относительно свободны от отверстий. Крыши с острым скатом (шатровые крыши) и множество куполов покрывают сооружение. Характерная луковица впервые появилась в Новгороде на соборе Святой Софии в XI веке. В интерьере главной особенностью является иконостас, алтарная ширма, на которой в иерархическом порядке установлены церковные иконы.

Центры средневековой церковной архитектуры следовали за смещающимся господством городов старой России от Киева до Новгорода и Пскова, а с конца 15 века Москвы. С образованием единого Русского государства при Иване III в России стала появляться иноземная архитектура. Первым примером такой иностранной работы является великий московский Успенский собор, построенный в 1479 году болонским архитектором Аритолем Фиораванти. Собор на самом деле представляет собой замечательный синтез традиционных русских архитектурных стилей, хотя его классические пропорции указывают на то, что он является произведением итальянского Возрождения. Русская традиция пережила краткий период возобновления влияния при Иване IV (Грозном), при котором был построен легендарный собор Василия Блаженного. В целом, однако, цари стали все больше ориентироваться на европейские архитектурные стили. Отличным примером такого сдвига был Петр Великий, спроектировавший Санкт-Петербург в соответствии с преобладающим европейским дизайном. Его преемники продолжили эту модель, наняв итальянского архитектора Растрелли для создания Зимнего дворца и Смольного собора в стиле рококо. При Екатерине Великой рококо уступило место неоклассицизму, завершив полностью европейскую топографию Санкт-Петербурга.

В девятнадцатом веке возник новый интерес к традиционным русским формам. Подобно связанному с ним движению в изобразительном искусстве, это возрождение старых стилей участвовало в создании авангардного движения в начале двадцатого века. В течение короткого периода после революции 1917 года авангардистское конструктивистское движение приобрело достаточное влияние для проектирования крупных зданий. Мавзолей Ленина, спроектированный в 1924 году Алексеем Щусевым, является наиболее примечательным из немногих сохранившихся зданий конструктивизма. К концу 1920-х авангард оказался отвергнутым все более консервативным сталинским государством. Отойдя от модернизма, архитектура сталинской эпохи лучше всего иллюстрируется семью почти неразличимыми небоскребами «свадебный торт», которые возвышаются над горизонтом города.

В последние годы распад советского государства и возобновление интереса к традиционной русской культуре привели к новой оценке более скромной народной архитектуры. Немногочисленные оставшиеся образцы традиционной деревянной архитектуры, такие как те, что выставлены в архитектурном музее под открытым небом в Костроме, теперь являются одними из самых ценных архитектурных памятников России.